A consciência surgiu com a origem da vida?

Creio que possamos colocar a origem do universo, a origem da vida e qual é a natureza da consciência dentre as questões científicas mais intrigantes. Nosso objetivo aqui é relacionar duas dessas questões.

Em toda difícil questão, definições são pontos de partida360_mbpinkerz_0129, não necessariamente de chegada. Assim sendo, vou aqui definir consciência como a capacidade de se sentir como um indivíduo autônomo e dotado de percepção tanto do mundo exterior como de si mesmo. Em organismos de consciência mais elevada, esta capacidade evoluiu de forma a esse indivíduo não somente  se sentir, mas também se pensar como tendo essas capacidades. A consciência humana seria algo equivalente a nos sentirmos dotados de uma alma ou uma mente.

Há quem acredite que a consciência tenha surgido juntamente com a vida ou mesmo antes dela, adotando uma posição filosófica chamada pampsiquismo. Em uma de suas correntes, bastam duas moléculas interagirem trocando informação, que alguma forma de cognição é estabelecida. Quanto maior o número de moléculas, maior a consciência do ser. Assim sendo, todos os organismos vivos, sejam eles bactérias ou baleias, são capazes de apresentar comportamento sofisticado, aprendido e não-estereotipado que poderia ser associado a alguma forma de consciência. Um dos mais proeminentes neurocientistas do mundo pensa dessa forma: Christof Koch. Ele vai mais além, dizendo que não vê razão em classificar estados como conscientes ou inconscientes e, assim, atribuir a consciência a certos animais e não a outros. O curioso é que esse tipo de raciocínio pode levar à crença que a consciência não existe, sendo uma ilusão. Entretanto, isso já é papo para outra conversa, meio louca, por sinal.

Uma visão contrária defende a ideia de que seja necessário um mínimo de complexidade para que haja consciência: ou seja, que haja uma rede de relações adequada, biológica ou não. António Damásio poderia se enquadrar entre os que defendem tal posição, pois, para ele, a consciência humana só é possível com a atividade do neocórtex. Vamos ilustrar mais essa visão contrária com um exemplo de processamento visual complexo, mas não consciente: pensemos no fenômeno da visão às cegas (“blindsight”), que ocorre em certos pacientes que sofreram lesão no córtex visual primário. Nessa condição, indivíduos não têm consciência do que estejam vendo: ou seja, para eles, o mundo é uma escuridão em pelo menos uma parte do campo visual. Entretanto, eles podem se desviar de objetos tais como cadeiras ou mesmo adivinhar se um determinado corpo esteja subindo ou caindo sem ter a menor noção de como estejam fazendo tal coisa, pois não têm consciência do que estão processando em termos visuais: ao invés de perceberem as cadeiras ou o corpo que esteja caindo, veem escuridão. Loucura, não?

Portanto, pode haver processamento visual complexo e que se reflete largamente no comportamento do indivíduo sem necessariamente ele estar consciente do mesmo: ou seja, talvez uma bactéria ou um inseto tenham a sua cognição sem necessariamente serem dotados de consciência, sendo apenas autômatos biológicos. Caso esse questionamento seja correto, fica ainda a questão de qual seria esse mínimo de complexidade necessário e, portanto, que organismos vivos poderiam ser considerados conscientes. Vamos ver o que as neurociências nos responderão no futuro. Até uma próxima!

Dr. Tadeu Mello e Souza

Biólogo, professor associado do Departamento de Bioquímica – UFRGS.

Leitura complementar:

http://en.wikipedia.org/wiki/Panpsychism

http://en.wikipedia.org/wiki/Blindsight

António R. Damásio. “E o cérebro criou o homem” – Companhia das Letras, São Paulo, 2011.

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